Gentse bio-ingenieur ontwikkelt alcoholvrije gin

Gent, 13 februari 2019 19:18 | Yves De Groote

Amper 1 jaar later na haar afstuderen als master in de Bio-ingenieurswetenschappen aan UGent brengt Charlotte Matthys haar eigen alcoholvrije gin op de markt. "Omdat alcohol vluchtige componenten beter vasthoudt en tegelijk zorgt voor een verlengde houdbaarheid, is een alcoholvrije gin maken best een uitdaging. Als bio-ingenieur ben je in staat om hierover na te denken."

"No alcohol, no compromises", kopt het etiket van de statige fles die Charlotte Matthys presenteert. Ze heeft haar drankje NONA June gedoopt: NONA voor non-alcoholisch en het Latijnse 9; June voor jeneverbes (Juniper Berry), een van de 9 plantenextracten die de gin bevat.

Productinnovatie

Binnen die masteropleiding Bio-ingenieurswetenschappen aan UGent volgen de studenten het vak Productinnovatie in de levensmiddelenindustrie. In dat vak kreeg de jonge onderneemster de smaak te pakken om zelf een voedingsproduct te ontwikkelen en op de markt te brengen. Haar begeleidster prof. Mieke Uyttendaele: "Het is een verplicht jaar vak voor de laatstejaarsstudenten levensmiddelenwetenschappen en voeding, en brengt alle aspecten van hun masteropleiding samen: voeding, veiligheid, kwaliteitszorg, verpakking, wetgeving en procestechnologie."

Ondernemerschap

"Dat al die aparte stappen samenkomen in één vak, was heel leerrijk", getuigt Matthys. "Voor de ontwikkeling van mijn gin ben ik op dezelfde manier te werk gegaan. "Doordat je als student al kan kennismaken met ondernemen, wordt de drempel kleiner om zelf echt iets te ontwikkelen."

"En dat is precies de bedoeling", vult Uyttendaele aan. "We willen studenten leren om alle kennis uit hun opleiding te integreren en zelf aan de slag te gaan. Bij ons moeten ze echt 'springen en zwemmen'. We zetten in op teamwork, creativiteit en ondernemerschap. Onze bedoeling is om studenten op te leiden tot beginnende professionals."

Eerst ervaring opdoen

Na haar studies startte Matthys verrassend genoeg in de salesafdeling van een informaticabedrijf. "Ik wilde eerst eens ervaren hoe het eraan toe gaat in het bedrijfsleven, bij een succesvolle startup. Ik voelde mij nog iets te onervaren om al meteen zelfstandige te worden en een eigen product uit te brengen. Ik had het gevoel dat ik nog wat verkoopservaring kon gebruiken."

De sprong wagen

Na een jaar waagde ze dan toch de sprong om zelfstandige te worden. Sinds december 2018 ligt NONA June op de toonbank van de betere speciaalzaak en serveren verschillende restaurants NONA-alcoholvrije cocktails. Matthys: "Ik beleef nu veel dingen die ik anders nooit zou meemaken. De vraag naar alcoholvrije dranken stijgt, en de verkoop loopt beter dan ik had durven dromen. Dat is heel fijn. Mijn toekomstplannen? Nog meer sterrenzaken bereiken en de verkoop geografisch uitbreiden."

Alcoholvrije gin is een uitdaging

Voor de samenstelling van de gin kon zij teruggrijpen naar de wetenschappelijke kennis uit haar opleiding. "Destillatie, extracten, zelfs de 9 planten die ik erin verwerkt heb: het komt allemaal uit mijn opleiding in de Bio-ingenieurswetenschappen. Zonder die wetenschappelijke kennis zou dit nooit gelukt zijn. Omdat alcohol vluchtige componenten beter vasthoudt en tegelijk zorgt voor een verlengde houdbaarheid, is een alcoholvrije gin maken best een uitdaging. Als bio-ingenieur ben je in staat om hierover na te denken."

Voor het smakenpalet ging Matthys ten rade bij verschillende chefs en sommeliers. "Ook dat heb ik geleerd in mijn opleiding: samenwerken met experts is nodig om tot het beste resultaat te komen."